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[Photograph: Vicky Wasik]

Puede que no haya novedad dulce más polarizante que el helado de astronauta. Quienes lo adoran alaban su textura ligera y crujiente y un sabor que sigue siendo inconfundiblemente cremoso y dulce. Sus detractores dirán que morderlo es como morder un trozo de tiza: polvoriento y antinatural. Y para aquellos que nunca lo han probado, el concepto completo de comer helado despojado de todo líquido puede parecer francamente extraño. Pero a pesar de que el llamado helado de astronauta (o para ser más precisos, liofilizado) no es la novedad más popular, su longevidad demuestra que ha encontrado una base de fanáticos pequeña, pero ferozmente leal.

Incluso su creador se ha sorprendido un poco por el poder de permanencia del producto.

helado neopolitano liofilizado

[Photograph: Shutterstock]

La historia de Astronaut Ice Cream comienza a fines de la década de 1970 con Ron Smith, el fundador de American Outdoor Products, una empresa especializada en comida para mochileros. Un día, Smith recibió un mensaje de la compañía que contrató para hacer algunos de sus alimentos liofilizados (una categoría popular entre los excursionistas por su estabilidad en almacenamiento). “Dijeron, ‘Goddard Air and Space Museum se puso en contacto con nosotros y dijo que el programa espacial utilizaba helado liofilizado. Quieren saber si podemos hacerlo, para poder venderlo en su tienda de regalos ‘. Y dijimos: ‘Claro, lo intentaremos’ ”, recuerda Smith. El producto inicial estaba muy lejos de las barras pulcramente empaquetadas que verá hoy: “Era medio galón de helado napolitano lo que compraría en la tienda”, dice. “Estaba congelado y luego cortado con una sierra de cinta, si puedes creerlo”. Luego, el helado se liofilizó utilizando una máquina especializada, que convirtió el hielo directamente en gas. Ese proceso, que, si recuerda de física de la escuela secundaria, se llama sublimación, es el responsable de las pequeñas bolsas de aire en la crema liofilizada; es donde estaban los cristales de hielo en el producto congelado original. Finalmente, se cargaron aproximadamente tres cuartos de onza en una bolsa. “Francamente, cuando empezamos a hacer esto, pensamos, ‘Bueno, esto es una moda. Durará un par de años. ¿Y eso fue hace 44 años? ” Smith dice.

El producto probablemente también recibió un impulso de las condiciones económicas únicas de la época: “Una larga recesión hizo que los pequeños lujos fueran mucho más atractivos. El helado es un buen ejemplo de un pequeño lujo: absolutamente no lo necesitas físicamente, pero emocionalmente puede hacerte feliz por muy poco gasto extra ”, dice la historiadora de alimentos Megan Elias, directora del programa de gastronomía de la Universidad de Boston. Y, con su larga vida útil, se puede guardar en la despensa hasta que llegue el antojo.

Hoy en día, la división de American Outdoor Products que comercializa helados y frutas liofilizados (¡y golosinas para perros Astrodog!) Para los consumidores se conoce como Astronaut Foods. El sabor napolitano original sigue siendo fuerte en forma de sándwich de helado, junto con vainilla y banana split. Si nunca lo ha probado, el análogo más cercano de la textura es probablemente el caramelo de panal: ligero con muchas burbujas de aire. El sabor, sin embargo, es puro helado, ya que los ingredientes son los mismos que los de una cucharada normal. Astronaut Foods sigue siendo un producto popular en muchos museos de todo el país, así como en parques temáticos como Walt Disney World. “Le digo a la gente: ‘Mira, cada año hay alrededor de tres millones de niños nuevos en los Estados Unidos. Entonces, hay tres millones de nuevos clientes. Mi suposicion es [the company] continuará mucho después de que me haya ido ”, dice Smith.

Es posible que Astronaut Foods haya sido el primero en comercializar helados liofilizados y otros bocadillos directamente a los consumidores, pero ya no tienen la categoría acorralada. A saber: en Etsy, hay casi 800 listados de alimentos liofilizados, incluidos Skittles, leche de camello en polvo y, por supuesto, helados. Y quizás era solo cuestión de tiempo antes de que alguien en Brooklyn creara una alternativa de diseño avanzado y más saludable al helado tradicional liofilizado. Cosmik es una invención de Robert Collingnon, quien dejó su trabajo en publicidad en 2016 para hacer una versión artesanal de uno de sus bocadillos favoritos. Después de que su campaña de Kickstarter superó su objetivo de $ 9,500 para alcanzar más de $ 70,000, se dio cuenta de que no era el único no excursionista que se sumergía en secreto en EMS para agarrar golosinas liofilizadas. “Me mostró que había muchas personas de ideas afines que apreciarían un helado liofilizado de ingredientes más limpios y de alta calidad”, dice. Sus productos, que no contienen ingredientes artificiales, están disponibles en sabores clásicos como galletas y crema, chispas de chocolate con menta y fresa. Sin embargo, hay un sabor que deja a sus predecesores. “Nunca voy a hacer el napolitano”, dice. “¡Es bueno! Dejaré que ellos se encarguen de eso. Es con lo que crecí “.

un paquete de sándwich de helado liofilizado de la marca Astronaut Foods

[Photograph: Vicky Wasik]

Si bien los productos de ambas compañías se venden normalmente en lugares como museos y centros espaciales, que obviamente están cerrados al público en la actualidad, han visto un aumento en las ventas de sus sitios web. Después de todo, si se está abasteciendo de alimentos no perecederos para una pandemia, no puede hacer nada mejor que un producto que sea lo suficientemente resistente como para volar al espacio (aunque, para ser claros, no se come en el espacio). ).

Las golosinas novedosas como el helado de astronauta pueden estar asociadas con la infancia, pero son los adultos quienes les han dado su perdurable popularidad. Y sucede algo especialmente mágico cuando un niño obsesionado con los helados crece y crea una de las tiendas de dulces más famosas del país. “Recuerdo haber comprado helado de astronauta en un viaje a un parque temático durante el campamento”, dice Dylan Lauren, del famoso Dylan’s Candy Bar. “Pensé que era tan bueno que podía comerme un dulce que también se disfruta en el espacio exterior. Tanto es así que saboreé cada bocado y guardé la mitad en mi litera para mostrárselas a mis padres después del campamento en lugar de comer todo de una vez “. Hoy, las tiendas de Lauren tienen una sección de nostalgia, que siempre tiene helado liofilizado. “Veo por la reacción en los rostros de los clientes que es un momento destacado para que los adultos recuerden y los niños lo vean porque es genial”, dice ella.

Bueno, tal vez no literalmente genial, pero entiendes el punto.

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